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SpaceX「重型獵鷹」火箭將承運NASA重返月球計劃的關鍵組件


美國宇航局選擇了SpaceX公司的重型獵鷹重型火箭來發射該機構的月球門戶(Lunar Gateway)的前兩個部分,這是一個計劃中的繞月前哨步驟。月球門戶的兩個部件分別為一個推進艙和宇航員生活區,原本設計為單獨發射,但NASA以3.32億美元的價格選擇了SpaceX的獵鷹重型火箭作為單程解決方案,這樣可以節省下不少成本。

SpaceX「重型獵鷹」火箭將承運NASA重返月球計劃的關鍵組件

重型獵鷹火箭是SpaceX公司最強的運載火箭,它將把月球門戶的動力和推進元件(PPE)及其居住和後勤前哨(HALO)作為一個集成的有效載荷送入太空,時間”不早於2024年5月”,NASA在周二晚上的一份聲明中說。美國宇航局最初計劃讓Maxar公司製造的PPE和諾斯羅普·格魯曼公司製造的HALO在兩個單獨的火箭上發射后在太空中裝配,但該機構去年決定在一次任務中一起發射,以降低成本。

聽上去非常美好,但其實這麼做有風險,至少它”促成了幾個組件的重新設計導致的成本增加”,NASA的監察長在去年發布的一份報告中寫道。它補充說,將這兩個元件一起發射可能是有風險的,因為有效載荷 “對於商用火箭來說可能太重,或者對於火箭的整流罩來說太長”。然而,重型獵鷹火箭最終滿足了NASA的性能要求。

該報告還發現,結合月球門戶兩個部件將導致 “更長的月球軌道飛行時間”,這可能會增加任務的額外成本。在最近公布的3.32億美元的價格標籤中,包括的成本有:載荷處理設施、支持承包商、範圍支持、航天器推進劑、通信和遙測。NASA拒絕透露這筆費用是否會支持對 “獵鷹重型”的有效載荷外殼進行任何更改,以適應發射兩個月球門戶元件的龐大尺寸和重量,而這兩個元件最初是為單獨的火箭設計的。

SpaceX「重型獵鷹」火箭將承運NASA重返月球計劃的關鍵組件

3.32億美元是SpaceX此前為另一次即將發射的獵鷹重型火箭所獲訂單額的三倍–NASA將向SpaceX支付1.17億美元,用於在2022年用該火箭發射其Psyche小行星任務。但SpaceX之前已經為獵鷹重型火箭的發射開出了高昂的價格。2020年底,SpaceX從空軍那裡得到了3.16億美元的獵鷹重型火箭單次發射費用,但這一高昂的價格 “主要反映了基礎設施”,SpaceX總裁Gwynne Shotwell澄清說。根據美國聯邦航空局的一份文件,該基礎設施包括一個新的移動服務塔,旨在滿足處理國家安全相關有效載荷的要求。

除了價格之外,NASA決定將這兩個元素結合起來,意味著每個參與的公司都要進行一些複雜的操作。它迫使Maxar取消了它已經與SpaceX簽署的發射PPE和其他衛星的合同。該公司向SpaceX支付了2750萬美元,其中包括來自NASA的600萬美元。威特表示,為了解決這一困境,該機構 “與Maxar談判修改合同,取消了之前的發射服務”。

而對於諾斯羅普公司來說,根據監察長的報告,將HALO與PPE一起發射,迫使該公司將原本計劃打包發送的貨物刨除掉。現在,”HALO將無法按照最初的設想運送額外的貨物,這將導致在軌補給時間比計劃的早,”這意味著可能需要額外發射火箭。