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愛迪生髮明了電燈嗎?


愛迪生髮明了電燈嗎?

這都有爭議?舉世聞名的大發明家托馬斯·愛迪生(Thomas Edison, 1847-1931)發明了電燈泡,小學課本都有他的故事,那還能是假的?

近日民主黨總統候選人拜登的一番講話引發了不小爭議。拜登來到最近種族抗議和騷亂的城市威斯康星州Kenosha表示,「我們的歷史課為什麼沒有教授(真實的)歷史?是一個黑人發明了電燈泡,而不是一個叫愛迪生的白人。你們誰知道嗎?」

在上周Kenosha的一次街頭執法中,黑人Jacob Blake拒絕遵守白人警察的命令停下,推開警察拉開車門準備離開。警察(或許擔心他車裡有武器)隨即對著他後背連開七槍,導致後者重傷癱瘓(具體事件細節存在爭議)。繼明尼蘇達警察跪殺黑人喬治·佛洛依德(George Flyod)事件引發全美抗議與騷亂之後,Kenosha事件再次點燃了美國社會已經高度緊張的種族問題。

拜登此次來到Kenosha是為了安撫當地黑人的憤怒情緒,塑造自己能夠緩解美國嚴重種族矛盾的形象,與總統特朗普強硬鎮壓的立場形成鮮明對比,從而爭取選民的支持。

回到拜登爭議講話本身,電燈真的是一名不知名的黑人發明的,而不是普通人所熟知的大發明家愛迪生?當然不對,拜登是在刻意安撫當地黑人情緒。電燈並不是這位不知名的黑人發明的,但也不是愛迪生一個人發明的。

電燈照明是人類歷史上劃時代的偉大發明。廣義的電燈包括了電燈泡、電力傳輸和發電系統,狹義的電燈即我們常說的電燈泡。

那麼白熾燈泡是誰發明的?

這個問題比較複雜,應該是一百多年時間裡多位發明家共同努力,不斷在前人基礎上改進的集體成果。1801年英國化學家戴維(Humphry Davy)首次用鉑絲通電,並在1810年發明了初代電燈。1854年美國人戈培爾(Henry Goebel)發明了碳化竹絲燈泡,壽命可達400小時,但技術還不穩定,並沒有申請專利。

1860年,英國人斯旺(Joseph Swan)發明了半真空碳絲燈泡。1878年改進技術后推出穩定的碳化纖維燈泡,並且成功申請專利,比愛迪生電燈公司早了一年。1879年2月,斯旺開始在英國進行電燈商業化,他自己家也是世界上第一個用電燈照明的家庭。

1874年加拿大兩名工程師發明了氮氣碳桿燈泡,以惰性氣體延長燈泡的照明壽命。但他們沒有財力進行商業化,於是將專利出售給了已經靠著留聲機發明成為富翁的愛迪生。愛迪生實驗室在諸多前人的燈泡設計上進行改進,最終推出了1879年的碳化棉絲白熾燈泡,具備了商業化照明的技術可能。

愛迪生髮明了電燈嗎?

1879年11月,愛迪生在新澤西州的門托帕克實驗室進行了可商用白熾燈燈泡的公開展示,向美國公眾展示了商業化照明的未來,隨後開始申請專利。在美國金融巨額摩根(J.P. Morgan)和范德比爾特家族(Vanderbilt)的支持下,愛迪生創辦了愛迪生電燈照明公司,隨後推出的碳化竹絲燈泡的壽命延長到了2000小時,鋪設了發電站和電線網路,為電燈的大規模普及奠定了基礎。

碳絲白熾燈泡的專利到底歸誰?英國人斯旺更早申請,更早進行商業化。正因為如此,後來愛迪生公司在英國拓展業務時,被迫與斯旺組建合資公司,最後愛迪生出錢完全買斷了斯旺的專利和股權,才了結了與後者的專利糾紛。

即便在美國,愛迪生一開始也沒有拿到白熾燈泡的專利。美國專利局認為愛迪生之前就有類似材質的白熾燈泡,拒絕授予他相關專利。在愛迪生開始商業化照明的同一時間,美國還有其他競爭對手也在出售電燈產品了。但經過多年訴訟之後,最終美國法庭還是在1889年授予愛迪生這項最重要的專利。

後來我們常用的鎢絲燈泡是匈牙利和克羅西亞的兩位發明家在1904年發明的,但可以大規模商用的鎢絲燈泡則是由美國通用電氣公司在1906年研發成功的。通用電氣公司則是愛迪生電燈公司與幾家相關公司不斷合併在1892年創建的。從1896年到2020年,通用電氣公司是美國道瓊斯指數唯一始終存在的成分股公司。

儘管電燈泡絕對不是愛迪生一個人發明的,但毫無爭議的是,愛迪生電燈公司以及後來的通用電氣公司對電燈照明的普及起到了巨大的推動作用,華爾街為愛迪生提供了雄厚的資金支持。

除了碳絲白熾燈泡,愛迪生電燈公司還申請了直流供電系統專利,組建了由發電站和電力輸送組成的完整系統,這才在1883年開始了規範化的商用照明服務。

愛迪生髮明了電燈嗎?

那麼拜登所說的黑人發明家又是誰?他所指的應該是在愛迪生電燈泡專利申請中發揮重要作用的劉易斯·拉蒂默爾(Lewis Latimer,1848-1928)。他的父母都是黑人奴隸,為了自由從美國弗吉尼亞州雙雙逃亡到了馬薩諸塞州。奴隸主追到了波士頓要抓回兩人,最後波士頓民眾捐款400美元贖身費,才換回了拉蒂默爾的父母的自由。

拉蒂默爾從專利律師事務所的打雜工做起,成為了一名非常出色的專利繪圖員和起草人。諸多專利文件都是由他幫助發明者繪製和起草的,其中就包括1876年貝爾(Alexander Bell)的電話專利。1879年拉蒂默爾加入美國電氣照明公司(愛迪生的競爭對手),投身電氣照明行業,隨後在1884年被愛迪生挖到自己的電燈公司。

在愛迪生公司效力期間,拉蒂默爾撰寫了第一本關於電氣照明的書籍。在愛迪生的電燈專利爭奪戰中,拉蒂默爾也繪製起草了諸多專利文件。雖然很多專利都是拉蒂默爾寫的,但他只是專利繪圖員和起草者,也在研發中提供了技術幫助,並不是電話和電燈的主要發明者。把拉蒂默爾稱為「發明電燈泡」的人,顯然是對愛迪生、貝爾、斯旺等諸多真正的技術發明家的不尊重。

愛迪生髮明了電燈嗎?

愛迪生的新澤西門洛帕克實驗室是第一個商業化研發中心。這個實驗室雇傭了大量工程師科學家,按照他們的不同的技術特長,進行不同方向的研發,不斷收購現有的技術和專利,從而研發出了大量改變人類生活的新產品和新技術。這種研發模式徹底改變了此前偉大科學家小作坊研究的歷史。

可以說,愛迪生是美國科技產業的先驅。他就像是一個極其成功的科技公司CEO,一個商業奇才。愛迪生利用金融大亨們提供的資本,調動資源進行系統研發,發揮自己的個人影響力進行商業化推廣。1879年的白熾燈泡展示活動,就是一次劃時代的產品發布會。

愛迪生髮明了電燈嗎?

但愛迪生也是一位心胸狹隘、不擇手段的資本家。愛迪生把實驗室幾乎所有的專利都佔為己有,在摩根控制的報紙媒體幫助下,把自己塑造成擁有1000多項專利發明的、無所不能的傳奇發明家,更把白熾燈泡的發明完全攬到自己一個人身上,無情剝奪了很多科學家應有的技術成就肯定。

在打擊競爭對手獲取商業利益方面,愛迪生更是不擇手段。為了和特斯拉的交流電技術競爭,愛迪生不斷渲染交流電的危險;除了當眾電死動物嚇唬公眾,甚至安排設計了電椅(本意是為了顯示交流電會死人,但卻推動了死刑方式的改革)。

或許以現在的角度來看,愛迪生和喬布斯有著諸多相似之處:兩人都有著非常敏銳的技術嗅覺,能夠看到未來的技術趨勢,而且能夠以自己的聲名招募到出色的研發人才,將他們的設想結合現有的技術進行研發,從而創造出真正商業化的成熟產品,改變了人們的生活方式。此外,他們還是極其出色的商業天才和營銷天才。

換句話問,喬布斯是智能手機的發明者嗎,馬斯克是電動汽車的發明者嗎?顯然都不是,但他們領導的公司推出了這兩個領域的顛覆性產品,真正帶動智能手機和電動汽車實現了普及。是不是發明者並不重要,重要的是他們改變了世界。

對了,小學語文課本曾經的7歲愛迪生用鏡子幫助醫生做手術救媽媽的故事也是假的,這個故事來自美國一部老電影,而且還進行了二次加工改造。真正意義上的闌尾炎手術出現時,愛迪生已經是不惑之年了。現在教材已經去除了這個雞湯段子。

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